Pues a fe, señores míos ...

(1) Retratos de El Fayum. Introducción

In Los retratos de El Fayum on octubre 26, 2009 at 1:51 pm

     Intentaré una definición simple para comenzar. Se le llama “Retratos de El Fayum” a un corpus de pinturas, realizadas en Egipto, en su mayor parte sobre tabla, que representan rostros de seres humanos y se utilizaban para colocarlas sobre las momias de los muertos al ser enterradas entre los siglos I y IV. Creo que no se puede ser más conciso sin faltar a la verdad.

Artemidoro. Tercer cuarto siglo II d. de C. Encausto sobre tabla, 32 x 18 cm. Londres: The British Museum

Artemidoro (detalle). Tercer cuarto siglo II d. de C. Encausto sobre tabla, 32 x 18 cm. Londres: The British Museum

     Les presento, en la imagen superior, a Artemidoro, un ejemplo perfecto de la definición. Artemidoro es el nombre (o quizás el pseudónimo) de una persona real que vivió hacia el año 180 de nuestra era en las orillas del lago de El Fayum, al norte de Egipto. En algún momento de su vida se le hizo este retrato sobre una tabla de poco más de una cuarta y media de alto por poco menos de una cuarta de ancho. Cuando murió, su cuerpo fue momificado y vendado de acuerdo a las antiquísimas tradiciones egipcias y, además, se le modeló sobre el vendaje una especie de ataúd de cartón piedra estucado y pintado, e insertado aquí, en el espacio exacto que ocuparía la cabeza, se colocó el retrato. Así fue enterrado y así fue encontrado por Flinders Petrie a finales del siglo XIX.

de Artemidoro

Ataúd completo de Artemidoro

     Y así puede verlo hoy cualquiera que se acerque al Museo Británico. Como si el ataúd antropomorfo tuviese abierta una ventanita por la que Artemidoro nos saluda desde hace dos mil años. Ahora, con la breve definición y con la imagen podemos hacernos ya una idea bastante aproximada de lo que son los Retratos de El Fayum. Y ahora, por tanto, es cuando nos asaltan decenas de preguntas. Esto es lo que me pasó a mí, al menos, en el mismo momento en que vi el primero.

     Las dos más inmediatas deben referirse a la palabra corpus y al topónimo Fayum. El lema “corpus” está definido así en su segunda acepción “conjunto lo más extenso y ordenado posible” (DRAE), y entonces, la pregunta inmediata es: ¿cuántos retratos hay?. ¡Sorpréndanse!, según el último dato del que dispongo pasan de los 1.000 ejemplares. Por supuesto, no todos completos y no todos en buen estado de conservación, pero no deja de ser un número increíble que, por cierto, sigue aumentando.

Montaje con un grupo de "Retratos" todos ellos del Museo Petrie, de diferentes calidades, estilos y estados de conservación

Montaje con un grupo de retratos, todos ellos del Petrie Museum of Egyptian Archaeology de Londres. Pueden verse de diferentes calidades, estilos y estados de conservación.

     Lo de “retratos” es evidente, pero ¿qué quiere decir “de El Fayum?. El Fayum (hoy al-Fayyum, derivado de Pa-yom = el mar, nombre que se le dio durante el Imperio Nuevo) es una depresión natural en la que un brazo del Nilo formó un lago. Allí el arqueólogo inglés William Matthew Flinders Petrie encontró hacia el final de la década de los 80 del siglo XIX los primeros ejemplares excavados in situ. Los retratos se concían desde varios siglos antes, pero a través de ejemplares aislados y por medio de comerciantes locales de antiguedades o viajeros de los que se dudaba. Petrie fue el primero en encontrar en sus excavaciones un número significativo de estos restos y el primero en dedicarles atención, y lo hizo en yacimientos situados a las orillas del lago de El Fayum.

Egipto, el Nilo y El Fayum.

Egipto, el Nilo y El Fayum.

     Después se han ido encontrando a todo lo largo y ancho de la geografía del país y en muchísimos otros yacimientos arqueológicos, pero ya no se ha cambiado la denominación. Como señala uno de los estudiosos al respecto en su nota preliminar: “En las páginas que siguen utilizaré , como la mayoría de los autores la expresión “retratos de El Fayum” para designar el conjunto de retratos de momias pertenecientes al Egipto romano, aun cuando la región de El Fayum no es más que uno de los lugares donde se han encontrado tales retratos. Carente de valor científico, esta denominación posee, sin embargo, el derecho que el uso le confiere” (BAILLY, 7).

     Los retratos de El Fayum siempre me han emocionado. Ya he señalado varias veces (De Knossos al Pantocrátor, 1. La Tumba I de Vergina. Pintura Griega) que una de mis pasiones, en el arte, es la pintura antigua y, en este sentido, los retratos forman un apartado muy especial. Son excepcionales porque son los retratos más antiguos que conocemos y, junto con los murales de Pompeya, el único conjunto amplio de pinturas que podemos admirar. Son excepcionales por su maravillosa calidad artística intrínseca. Y son también excepcionales por su significación, al reunir elementos importantes de tres grandes culturas antiguas: la egipcia, la griega y la romana. Precisamente por ser egipcios, griegos y romanos, y por serlo a la vez, estos retratos han sido, durante mucho tiempo, mal entendidos y poco estudiados. Los eruditos de estras tres culturas siempre los han considerado extraños y han postergado su estudio, dejándolos para la competencia de otra disciplina. Y, sin embargo, esa comunión de culturas, esa imbricación perfecta de usos y formas de vida tan diferentes, es, hoy día, uno de los aspectos que los hacen más relevantes. En sucesivas entregas intentaré desentrañar su belleza y sus misterios.

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  1. Aunque he leido mucho sobre el antiguo Egipto, no conocía la existencia de estos retratos. Como te he dicho en alguna ocasión, tu blog rebosa cultura a raudales. Siempre se aprende algo en él.

    Un saludo…

  2. Es bastante curiosa la unión de diferentes elementos artísticos, en una representación tan identitaria culturalmente, como son los enterramientos. Si tuviera que barajar una hipótesis de investigación, diría que probablemente en aquella época en que se realizaron estos sarcófagos con las caras pintadas, existía algún tipo de interés por mantener alguna alianza política que tuvo como resultado algunas prácticas de representación multicultural como estas.

  3. siempre me han fascinado estos retratos funrarios, y tenco preguntas que hacer sobre ellos, ¿se saben quienes eran los artistas? ¿ seria una escuela pictorica especifica? ¿ como despues… y mucho despues por las fechas de su ejecucion, se hacen retratos como los temples e iconos bizantinos, planos , sin perspetivas, faltas de representacionde la realidad de estos?
    Yo no me explico, el porqué, si hubo artistas como estos con una representacion soberbia de personas, donde los escorzos de los rostros son perfectos y de una calidad soberbia, cuando ahun no habia tecnicas pictoricas para representar en un plano la apariencia de tres dimensiones.
    Y el colmo ya es la sensacion de realidad y de vida de los retratos, parace que estan hechos antes de ayer, al verlos casi se adivinan las personalidades de los retratados, estos retratos para mi son un prodijio de vida, que no volvieron a realizarse, se puede decir que hasta que D.Diego Velazquez se le ocurrio pintar.
    ? Como no ha perdurado esta escuela, o hemos tenido noticias de ella o de estos pintores con su calidad artistica? al final la gente o el publico es el que manda, y el atractivo de estas obras debieron influir en los clientes y criticos artisticos, si los habia, para su perdurabilidad estuviera asegurada dentro de la historia del arte. en fin podia seguir haciendome preguntas pero creo que me estoy poniendo ya muy pesado un saludo

  4. fe de erratas aun por ahun y prodigio por prodijio las prisas tienen eso.
    Aprovecho estas correcciones a las faltas de ortografia del primer comntario para deciros que si la editorial viene de Riotinto los mios proceden de Huelva.y puedo tener en común con Riotinto que vivo en Bellavista, de Aljaraque, y estoy casado con una Mojina.
    Soy de Huelva y mi pasion es el arte, soy pintor y he entrado aquí siguiendo a los retratos de El fayum, ya que tras su fascinacion, me ha surgido un proyecto, que es, con la encaustica como tecnica y la realizacion de retratos actuales de artistas y amigos de identicas caracteristicas a los que nos ocupan, sobre tabla, con encaustica como he dicho; lo que no se si voy a poderles dar la vida que les dieron los artistas de los de El Fayum

    un saludo, esperando el (2).
    PEPEHERNANDEZ

  5. Hola Pepe. Es un placer inesperado encontrar (permíteme el tuteo) en este modesto espacio a alguien tan relacionado con RioTinto (yo, en efecto, soy de allí, soy mojino) y tan interesado, al tiempo, por los retratos de El Fayum.

    Múltiples preguntas las que planteas, igual que me las hice yo como comento en este primer capítulo, y amplias son las respuestas y los comentarios que sugieren. Así que me permitirás que me remita a los siguientes capítulos de la historia que iré publicando.

    Sí me ha interesado tu último comentario sobre el proyecto que tienes entre manos. No se si sabrás que existe una pintora alemana: Paula Modersohn-Becker, de finales del XIX y principios del XX que hizo algo parecido. Quizás puedas buscar información en internet. Yo tengo un libro sobre una exposición que se celebró en Bremen y en Colonia entre 2007 y 2008: “Paula Modersohn-Becker und die ägyptischen Mumienportraits” (algo así como Paula … y los retratos de momia egipcios). Claro que esta pintora era expresionista y no sé si será de tu agrado.

    En fin, quedamos citados para futuras conversaciones en esta bitácora sobre pintura, sobre arte, sobre El Fayum, sobre RioTinto o sobre lo que quieras.

    Un saludo.

  6. Excelente artículo, esos retratos eran para derrotar a la muerte, para contemplar la eternidad, me gustaría saber si hay algún libro que este dedicado a estos retratos de momias, y si se puede conseguir en México de dónde escribo. En estas imagenes son la de seres humanos que vivieron en el pasado, podemos obtener mucha información sobre sus modas características étnicas, su concepto de belleza. Me gustaria saber más sobre esta manifestación artística tan peculiar y antigua.
    Atentamente
    Rogelio Alonzo

  7. Hola Rogelio, gracias y bienvenido a este espacio. Yo diría que más que para “derrotar” a la muerte eran para “vivirla”.

    Hay, desde luego, bibliografía al respecto aunque si te refieres a la que esté en lengua castellana, la cosa se complica. Lamentablemente, que yo sepa ahora mismo, sólo hay un libro traducido del francés que es el de BAILLY (está en el artículo, si pinchas sobre el nombre te llevará a una página de bibliografía dónde podrás localizar toda la referencia), y aparte de éste algunos artículos generales en revistas de divulgación y algún artículo de más complicado acceso. Muy poca cosa (aunque el libro de BAILLY es excelente). Para saber más te sugiero, perdón por la inmodestia, que estés atento a esta ciberbitácora porque estoy trabajando en nuevas entradas al respecto, lo que sucede es que requiere su tiempo para hacerlo bien.

    Te repito las gracias y un saludo.

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